El prestigioso diario Miami Herald, uno de los periódicos más importantes en el mundo, le realizó una amplia crónica escrita en inglés, a la riohachera Sonia Marina Bermúdez Robles, sobre su actividad que la ha llevado a convertirse en un personaje de talla mundial.

La crónica nace del periodista Jim Wyss quien cubre la región Andina este medio estadounidense, pero residenciado en Bogotá de donde se trasladó a Riohacha a realizar el trabajo periodístico y a través de La Guajira Hoy, lo reproduciremos en español para nuestros lectores.

Huyeron de Venezuela y murieron lejos de casa. Esta mujer les da un entierro adecuado

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Por Jim Wyss, jwyss@miamiherald.com

En un solo día de junio, Sonia Bermúdez hizo dos viajes por separado a un polvoriento pueblo fronterizo en el norte de Colombia para recoger cinco cuerpos.

Cuatro de ellos eran venezolanos indigentes, cuyos familiares no querían o no podían reclamarlos desde el otro lado de la frontera. El otro era un cadáver anónimo, sin nacionalidad conocida.

Tras transportar a los “invitados” en la cama de su camioneta, Bermúdez los llevó a su cementerio privado cerca de la ciudad costera colombiana de Riohacha para asegurarse de que no terminaran en fosas comunes.

“Toda persona merece una muerte digna y un entierro digno. No importa quién eres o de dónde vienes “, dijo Bermúdez. “La muerte no tiene nacionalidad”.

Los cuerpos se unieron al creciente número de venezolanos, o probablemente venezolanos, que ha enterrado en su cementerio. Hay hombres jóvenes abatidos por la violencia y los accidentes automovilísticos, madres e infantes que no sobrevivieron al parto, la tercera edad que murió de desamor y un puñado de muertos anónimos.

Pero todos tenían dos cosas en común: huían de Venezuela y terminaron en manos de Bermúdez, una madre de siete hijos de 64 años que dice que su misión de toda la vida es cuidar de los muertos abandonados y no deseados.

Tumbas con los cuerpos de los venezolanos en el norte de Colombia. En medio de la crisis migratoria de Venezuela, Sonia Bermúdez ha estado ofreciendo funerales y criptas, sin cargo, para los venezolanos indigentes que mueren en Colombia y que de lo contrario podrían terminar en tumbas comunales.

Bermúdez ha pasado más de 40 años trabajando como forense, enterrador y sepulturero en la Guajira colombiana, un sector árido, azotado por el viento y empobrecido del país. El ir de ciudad en ciudad en su camioneta blanca Ford F-150 que ella llama La Loca – o, la loca – Bermúdez recupera los cuerpos de los hospitales y morgues de policía, salvándolos de ser enterrados en fosas comunes. Otras veces, simplemente ayuda a las familias que son demasiado pobres para pagar un funeral adecuado.

Antes de que Venezuela pasara de ser una de las naciones más prósperas de América Latina a ser una zona de desastre económico, la mayoría de los cuerpos que recuperó eran colombianos, víctimas del conflicto civil de medio siglo de la nación.

Recientemente, sin embargo, ha sido el flujo constante de inmigrantes que cruzan la frontera de Venezuela que la mantienen ocupada. Se cree que más de 50,000 venezolanos cruzan por tierra hacia la vecina Colombia todos los días. Muchos buscan medicina, comida o trabajo temporal para mantenerse con vida en Venezuela. Otros huyen para siempre, rumbo a Perú, Chile y Ecuador, en uno de los movimientos migratorios más grandes en la historia de América del Sur. Y la mayoría viaja con poco o nada de dinero, ya que salen de un país donde la hiperinflación ha destruido los ahorros.

Cuando mueren en el extranjero, sus seres queridos a menudo no pueden darse el lujo de devolverlos o pagar un funeral. Y ahí es donde interviene Bermúdez. Desde finales de 2017, dice que ha enterrado a unos 30 venezolanos, sin costo, en su cementerio llamado Gente Como Uno, o People Like Us. “Porque una vez que estamos muertos, todos somos iguales”, explicó.

La semana pasada, Bermúdez, vestido con ropa holgada y un pañuelo brillante, alisaba el concreto con una paleta mientras ella y tres ayudantes daban los toques finales a una nueva ala de un mausoleo que contenía 40 cubículos de cemento -suficientemente grande para un ataúd- en anticipación de más venezolanos.

“Me preocupa lo que les sucede a los venezolanos cuando mueren en otras partes”, dijo. “Porque aquí en Riohacha los entierro yo mismo”.

Sonia Bermúdez, de 64 años, dirige un cementerio en el norte de Colombia llamado “People Like Us”. En medio de la crisis migratoria de Venezuela, Bermúdez ha estado ofreciendo funerales y criptas, sin cargo, para los venezolanos indigentes que mueren en Colombia y que de lo contrario podrían terminar en mendigos tumbas.

Mientras que muchas personas ven el trabajo como deprimente en el mejor de los casos, Bermúdez dice que fue criada rodeada de muertos.

Su padre era el cuidador del cementerio central de Riohacha y ella recuerda haber jugado en la escuela para pasar tiempo con él. Ella dice que ayudó con su primera autopsia, también en el cementerio, cuando tenía 13 años. Fue allí donde vio cómo los cuerpos de los pobres y los no reclamados fueron arrojados sin contemplaciones a tumbas comunales, y la ofendió. Todavía en su adolescencia, ganó una beca para viajar a la capital de Colombia, Bogotá, para convertirse en forense.

Regresó a Riohacha para practicar su oficio, pero después de horas tuvo otra pasión: llevarse los cadáveres de los anónimos e indigentes y enterrarlos -sin permiso- en una parcela no utilizada propiedad de la ciudad. Si ella no los hubiera echado, habrían terminado en fosas comunes, explicó. Cuando los tiempos eran buenos, y ella tenía suficiente dinero, ella también construía ataúdes de madera. Cuando el dinero era escaso, ella envolvía los cuerpos en bolsas de plástico antes de enterrarlos.

Pero cada persona fue identificada individualmente (los cadáveres anónimos reciben un número de identificación emitido por la oficina del médico forense) y enterrados por separado. “Siempre pensé que alguien podría venir y reclamar los cuerpos”, dijo.

Una vez hubo alrededor de 40 tumbas en su cementerio ilegal, se acercó a los funcionarios de la ciudad y confesó lo que estaba haciendo, y los persuadió, en 2007, a reconocer la franja de matorral como un cementerio oficial.

Con los años, Bermúdez ha construido dos grandes criptas de mausoleo en la tierra con espacio para alrededor de 120 cuerpos. Los residentes de su “hotel de cinco estrellas” tienen sus nombres grabados en la cripta de hormigón y sus tumbas decoradas con flores de plástico. Después de tres a cinco años, sus restos se mueven a un espacio más pequeño, muy parecido a un columbario, para dar cabida a nuevos cuerpos.

Mientras que el cementerio recibe un subsidio de la ciudad de Riohacha, Bermúdez dice que ella paga la mayoría de los gastos de su propio bolsillo.

Cuando el ACNUR, la agencia de la ONU para los refugiados, escuchó recientemente sobre su trabajo, proporcionó recursos para poder construir más criptas. Federico Sersale, jefe de las operaciones del ACNUR en Riohacha, dijo que la agencia se había alarmado al descubrir que había cuerpos venezolanos en la morgue de Maicao, a una hora de Riohacha, algunos de ellos allí durante cinco meses.

Enterrar a los muertos no suele ser parte de la misión central del ACNUR, dijo, “pero decidimos ayudar, porque vemos esto como un problema urgen

te”. Y Sonia [Bermúdez] estaba proporcionando una solución “.

Las cabras pastan en el cementerio “People Like Us” en el norte de Colombia. En medio de la crisis migratoria de Venezuela, el cementerio ha estado ofreciendo funerales gratuitos y criptas para los venezolanos indigentes que mueren en Colombia y que de lo contrario podrían terminar en tumbas comunales.

El trabajo de Bermúdez, que brinda a los más pobres de la región la oportunidad de un funeral digno, la ha convertido en una celebridad local. El lunes, recibió el más alto honor otorgado por el congreso de Guajira. La gente la saluda en la calle y los taxistas saben dónde vive.

“Todo el mundo conoce a Sonia”, explicó un taxista, “ella es la última persona en verte cuando estamos muertos”.

Mientras que Bermúdez disfruta del reconocimiento, dice que lo que realmente necesita es ayuda. La Guajira es una de las regiones más pobres del país. La desnutrición y la enfermedad ya tienen presupuestos municipales estrechos. En ese contexto, hay poca simpatía o recursos para atender a los venezolanos muertos, dijo.

“Lo que puedo decirle es que no permitiré que un solo venezolano que muere en Riohacha sea enterrado como un perro”, dijo. “Si tengo que luchar con uñas y dientes por mis muertos, lo haré”.

Sonia Bermúdez, de 64 años, expande un mausoleo en el cementerio que maneja en el norte de Colombia llamado “People Like Us”. En medio de la crisis migratoria de Venezuela, Bermúdez ha estado enterrando a venezolanos indigentes que mueren en Colombia y podrían terminar en las tumbas de los pobres. Jim Wyss Miami Herald

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